Las elecciones pondrán a prueba aún más la atribulada democracia de Bangladesh

No hay duda de que la Primera Ministra Sheikh Hasina obtendrá un cuarto mandato consecutivo cuando Bangladesh vaya a las urnas el domingo. La pregunta más importante es qué quedará de la democracia del país.

El principal partido de oposición, el Partido Nacionalista de Bangladesh, fue aplastado y quedó con poca capacidad de movilización. Sus líderes que aún no están en prisión están inmersos en interminables nombramientos judiciales o se esconden con la policía pisándoles los talones. La Liga Awami de Hasina, en el poder desde 2009, ha sido pionera en una carrera tan unilateral que el partido ha instado a sus propios competidores a apoyar a candidatos ficticios para que no parezca que ganaron sin oposición.

El BNP boicoteó la votación, después de que Hasina rechazara su exigencia de hacerse a un lado durante el período de campaña para que las elecciones pudieran celebrarse bajo una administración neutral. Aunque Bangladesh parece estar encontrando su camino hacia la prosperidad y deshaciéndose de un legado de golpes y asesinatos, las elecciones sin oposición muestran cómo la política en este país de 170 millones de habitantes sigue siendo rehén de décadas de rencor entre los dos partidos principales.

La posibilidad de violencia está en el aire. El intento de la oposición de protestar contra la votación, con repetidos llamados a huelgas a nivel nacional y a la desobediencia civil, fue respondido con una represión intensificada. Según líderes y abogados del partido, más de 20.000 miembros y dirigentes del BNP han sido arrestados desde la última gran manifestación del partido en octubre.

Los diplomáticos en Dhaka dijeron que habían recibido informes de condiciones atroces dentro de las cárceles superpobladas. Según organizaciones de derechos humanos e informes de los medios locales, al menos nueve líderes y miembros de la oposición han muerto en prisión desde la represión del 28 de octubre.

Cuando el BNP hizo otro llamado a una huelga nacional en vísperas de las elecciones, se reforzó la seguridad y el ejército se desplegó en la capital, Dhaka, y otras regiones.

Un incendio sospechoso de haber sido provocado mató al menos a cuatro personas en un tren en Dhaka el viernes por la noche, dijeron funcionarios de seguridad. Las tensiones sólo parecieron aumentar cuando los funcionarios de seguridad, indirectamente, y miembros del partido gobernante, muy directamenteculpó al BNP por el incendio que quemó al menos cuatro vagones de tren y tardó una hora en apagarlo.

«Existe el riesgo de un aumento de la violencia después de las elecciones, en ambos lados», dijo Pierre Prakash, director para Asia del International Crisis Group. “Si el BNP cree que la estrategia en gran medida no violenta adoptada en el período previo a las elecciones de 2024 ha fracasado, los líderes pueden verse presionados para volver a la violencia más abierta del pasado”.

Y si el BNP recurría a la violencia generalizada, dijo Prakash, caería directamente en una trampa. El partido de Hasina ha sentado las bases para una represión aún más amplia al impulsar la narrativa de que la oposición está llena de «terroristas» y «asesinos».

Durante los 15 años de gobierno de Hasina, su segundo período en el poder, el país era una especie de paradoja.

Cuando las inversiones en el sector exportador de prendas de vestir comenzaron a dar frutos, la economía experimentó un crecimiento tan impresionante que los niveles promedio de ingreso en un momento superaron a los de la India. Bangladesh también ha mostrado avances importantes en otros sectores de desarrollo, desde la educación y la salud hasta la participación femenina en la fuerza laboral y la preparación para desastres climáticos.

Pero desde el principio, dicen los críticos, Hasina, de 76 años, ha tratado de convertir el país en un estado de partido único. Desde agencias de seguridad hasta tribunales, ha capturado instituciones gubernamentales y las ha desatado contra cualquiera que no cumpla.

En el último ejemplo, el premio Nobel de la Paz Muhammad Yunus fue condenado a seis meses de prisión en lo que describió como venganza política. Yunus está en libertad bajo fianza y está apelando el veredicto en un caso que, según funcionarios del gobierno, no es político e implica violaciones de las leyes laborales.

El intento de Hasina de desmantelar el BNP a menudo parece ser una campaña personal de venganza.

Durante la mayor parte del tiempo desde la creación de Bangladesh en 1971 –cuando se separó de Pakistán después de una sangrienta campaña de opresión cultural contra los bangladesíes– el país ha estado gobernado por los dos partidos.

La Liga Awami era el partido del padre de Hasina, Sheikh Mujibur Rahman, líder independentista del país y presidente fundador. Después de emprender una campaña para centralizar el poder, fue asesinado en un golpe militar que también dejó muerta a gran parte de su joven familia.

El BNP fue formado por el general Ziaur Rahman, el jefe del ejército que llegó al poder después de una fase sangrienta de golpes y contragolpes tras el asesinato de Sheikh Mujib. Zia, como se le conocía, también fue asesinado más tarde en un golpe militar.

Aunque Hasina ve al BNP como la creación del mismo cuadro militar que protegió a los asesinos de su padre, su impulso para destruir el partido es aún más personal, dicen sus asistentes. Cuando el BNP, liderado por la viuda de Zia, Khaleda Zia, estaba en el poder a principios de la década de 2000, una de las manifestaciones de Hasina como líder de la oposición fue atacada con docenas de granadas. Sobrevivió a un encuentro cercano, pero más de 20 líderes y partidarios de su partido murieron.

En los últimos dos años, la represión de Hasina se ha vuelto particularmente severa a medida que el brillo de la historia del progreso económico se ha atenuado.

Los sucesivos golpes de la pandemia y la guerra en Ucrania, que han hecho subir los precios del combustible y los alimentos, han reducido las reservas de divisas de Bangladesh a mínimos peligrosos. La crisis ha expuesto no sólo la excesiva dependencia de Bangladesh de la industria textil, sino también lo que los diplomáticos occidentales en Dhaka dicen que son prácticas cleptocráticas ocultas bajo el crecimiento económico del país.

La élite gobernante, dicen los diplomáticos, accede a los bancos y la riqueza del país sin rendir cuentas. Con alrededor del 60% del Parlamento compuesto por empresarios, los intereses económicos y el poder político se han entrelazado profundamente, impidiendo la reforma económica, dicen los analistas.

La oposición ha tratado de explotar la ira pública por el aumento de los precios, organizando las primeras manifestaciones importantes en años. Pero su impulso duró poco, ya que la represión gubernamental se intensificó.

El BNP dice que su convocatoria de elecciones bajo un gobierno provisional neutral no era nada nuevo: la Sra. Hasina había pedido lo mismo cuando estaba en la oposición y llegó al poder en una elección administrada por un gobierno provisional. Las instituciones de Bangladesh son tan vulnerables a los abusos por parte del partido gobernante que ninguna oposición ha ganado elecciones cuando la votación no se llevó a cabo bajo la supervisión de un guardián.

Pero Hasina considera que la solicitud del BNP es una violación de la constitución, porque, después de llegar al poder, enmendó la carta para declarar la práctica ilegal y una ruptura en el ciclo democrático.

Para evitar que se repita la votación de 2014, en la que el partido de Hasina ganó más de la mitad de los escaños sin oposición, la Liga Awami ha señalado con el dedo a partidos más pequeños que todavía compiten en las elecciones de este año. Pero los analistas dicen que el partido ha diseñado una nueva oposición simbólica. Algunos de estos candidatos dejaron clara su posición en sus carteles electorales: «Apoyados por la Liga Awami».

La líder del BNP, la señora Zia, ex primera ministra, permanece bajo arresto domiciliario. Su hijo, presidente interino del partido, está exiliado en Londres. Gran parte de los dirigentes del partido están en prisión.

En las semanas previas a la votación del domingo, la visibilidad del partido se redujo en gran medida a las conferencias de prensa virtuales de Ruhul Kabir Rizvi, uno de los pocos altos dirigentes del BNP que no estaba en prisión.

El propio Rizvi se enfrenta a 180 casos judiciales y durante meses permaneció encerrado en su oficina, durmiendo en un catre de un rincón, ya que corría el riesgo de ser arrestado si se aventuraba a salir. Camina con un bastón debido a una herida de bala que recibió mientras protestaba contra un dictador militar a finales de los años 80.

«Nosotros y otros partidos afines hemos boicoteado estas elecciones», dijo Rizvi en una conferencia de prensa virtual el jueves, anunciando una nueva huelga que comenzará el sábado. “Los partidos políticos y el pueblo del país ya han comprendido que estas elecciones serán un ensayo general de la anarquía de la Liga Awami. Serán unas elecciones unilaterales».

Obaidul Quader, secretario general de la Liga Awami, lamentó la ausencia de la principal oposición.

«Si el BNP hubiera estado presente», añadió, «las elecciones habrían sido más competitivas».